Vie spirituelle et dévotion au Moyen Âge : pratique des livres d’heures

Vie spirituelle et dévotion au Moyen Âge : pratique des livres d’heures1

La religion chrétienne était omniprésente dans la société médiévale. La journée s’organisait autour de la sonnerie des cloches de l’église qui appelait quotidiennement au recueillement. Les communautés religieuses se réunissaient toutes les trois heures pour prier : de matine (minuit) à complie (21h). Ces heures dites canoniales réglaient la vie ecclésiastique. La prière était très importante : à travers l’acte contemplatif, l’âme des fidèles se rapprochait de Dieu. Les croyants imploraient alors la miséricorde du Sauveur. Par cette vie spirituelle, les chrétiens prouvaient à Dieu leur amour et espéraient se montrer dignes d’entrer au royaume des Cieux à leur mort. A la fin du Moyen Âge, les laïcs célébraient leur foi avec une grande dévotion. Ils ressentaient le besoin croissant de s’adresser directement à Dieu, en privé, par une lecture intériorisée des psaumes, prières et oraisons. Pour ce faire, ils utilisaient un recueil de prière, le livre d’heures, qui permettait de suivre la liturgie des heures. Ce guide de dévotion personnelle constitue aujourd’hui un précieux témoignage historique : son contenu nous indique avec précision les différents saints et manifestations religieuses commémorés dans les diocèses à cette époque. En effet, nous trouvons par ordre d’apparition :

  • le calendrier liturgique : il indique les principales fêtes des apôtres et martyrs, ainsi que les saints célébrés chaque jour. La présence de noms de saints régionaux, écrits par ordre d’importance, nous renseignent sur la provenance du manuscrit. Par exemple, dans le ms. 53, saint Rémi et sainte Geneviève, fêtés respectivement le 1er octobre et le 26 novembre, nous renvoie aux usages liturgiques du diocèse de Paris. [Ms 53 f°12v : fête de Sainte Geneviève/Genovese]
  • l’office de la Vierge : il est introduit par une enluminure narrant la vie de la Vierge et l’enfance du Christ. Ce texte varie selon la localisation. A la fin du Moyen Âge, la Vierge Marie occupait une place centrale dans le cœur des fidèles : elle était la Mère de la miséricorde, l’unique espoir des désespérés. La piété populaire invoquait Marie contre tous les dangers qui guettaient l’humanité et contre tous les malheurs qui l’accablaient. Elle protégeait aussi bien de l’enfer que des maux terrestres, en particulier de la peste2. [Ms 46 (304) f°17]
  • les sept psaumes de la pénitence : ces psaumes de supplication du roi David étaient récités par le fidèle pour obtenir le pardon de ses péchés. Le texte est généralement introduit par une enluminure représentant le roi David en prière. [Ms 47 (308) f°110]
David en prière, Ms 47 (308) f° 110 / Cliché BM Poitiers

  • l’office des morts : ce chapitre servait à faire mémoire des morts ; le texte était récité par un homme d’église à l’occasion des funérailles, puis quotidiennement par la famille pour le repos de l’âme du défunt. [Ms 50 (324) f°157]
  • les suffrages : ces petits recueils rassemblaient des prières destinées aux saints auxquels le fidèle vouait une dévotion particulière. Ils sont souvent illustrés par une miniature du saint invoqué.

D’autres chapitres interchangeables sont également présents : des extraits des Evangiles, les Heures de la Croix, du saint-Esprit, et des oraisons diverses. Ils sont introduits en général par une enluminure qui permet aux fidèles de situer les différents chapitres en l’absence de table des matières.

Malgré ce socle commun, il est important de souligner que chaque livre d’heures est unique : le commanditaire pouvait demander l’ajout d’offices particuliers et de mentions de saints pour lesquels il avait une dévotion particulière.

Glossaire3 :

Contemplation : considération portant sur Dieu ou les choses divines ; état de l’âme absorbée en Dieu.

Rédemption : action de participer au salut de son âme ou de celle d’autrui par l’expiation de ses péchés et les efforts spirituels.

Oraison : invocation collective qui termine les heures canoniales ou qui ponctue une célébration liturgique.

Diocèse : circonscription ecclésiastique placée sous la juridiction d’un évêque ou d’un archevêque.

Supplication : prière pressante et humble en faveur de quelqu’un.

 

  1. Pour de plus amples informations sur l’historique et l’usage des livres d’heures de Poitiers, se référer à l’ouvrage :  Hélène RICHARD, Livres d’heures de la Bibliothèque municipale de Poitiers : exposition, Musée Sainte-Croix, 22 janvier-8 mars 1982, Poitiers – Poitiers : Musée Sainte-Croix, 1981. []
  2. Jean DELUMEAU, Des religions et des hommes, Paris : Desclée de Brouwer, 1997. []
  3. Institut national de la langue française, Trésor de la Langue Française : dictionnaire de la langue du XIXe et du XXe siècle, 1789-1960, Paris, Gallimard, 1988 []

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